在新三板汇集的8000多家挂牌公司中,智臻智能的知名度可能并不高,但它的“代言人”相当有名:小i机器人。

  在互联网时代,苹果的Siri、微软的“小冰”、百度的“度秘”、阿里的云客服、Facebook的Messenger……各种虚拟个人助理竞相摇曳身姿,成为人们生活中的亲密伙伴。

  然而,当互联网巨头们还在鏖战虚拟个人助理业务时,一家“小而美”的中国企业智臻智能,早已将其虚拟机器人——小i机器人从虚拟个人助理演进到虚拟客户助理(VCA),成功实施了虚拟机器人的商业化和商业模式构建。

  “下一步,小i机器人要继续保持领先性,延展核心能力。”智臻智能创始人之一、公司总裁兼CTO朱频频对上证报记者表示,公司已构建了“软件-硬件-云”的发展战略,积极进行全产业链布局,加快拓展健康咨询、医生辅助诊断等领域的应用。

  “小i”的奋斗史

  “人工智能热了,全球也都在关注虚拟机器人,我们坚持了十几年,可算等来了风。”在智臻智能的会议室,“小i”创始人之一、公司总裁兼CTO朱频频打趣道。

  “小i”是聊天机器人的先行者。时间回放到2001年,来自中科院的朱频频博士和微软的袁辉,以他们自主研发的企业邮件同步系统PDA,创立了智臻网络科技有限公司。迈入2003年,移动互联网时代似乎还遥遥无期,但朱频频和袁辉敏锐地察觉到“智能语音交互”的发展趋势,迅速将重心转向虚拟智能机器人,并在2004年1月推出了彼时号称“全球唯一的虚拟人工智能产品”小i机器人。随后,这个聊天机器人迅速从MSN传播到QQ空间、雅虎massage等互联网空间,红极一时。

  小i机器人是火了,但智臻智能却仍未摆脱困境。两位创始人苦苦思索:小i机器人怎么实现造血功能,商业模式在哪里?

  转向虚拟客户助理(VCA),真正让小i机器人走出困境。2006年9月,小i机器人为上海市科委研发了中国第一个政府领域的智能客服机器人“海德先生”。让公司惊喜的是,“海德先生”上线后反响良好,智能的虚拟客户助理极大地解决了上海市科委的客服瓶颈,节省了人力资源,提高了客服效率和质量。

  在“海德先生”的产品效应下,一时间订单纷涌。自此,小i机器人开始在VCA的道路上飞驰。

  2008年,公司为江苏移动开发的智能客服机器人上线,开启了虚拟客服机器人在移动运营商的应用;2009年,公司为交通银行总行开发了虚拟客服机器人;随后,京东商城、湖北电信、顺丰、联想等大客户纷至沓来,越来越多的客户不仅增厚了公司的营收,更是让公司的行业知识库大大得到扩充和优化。

  朱频频介绍,目前,三大电信运营商、全国前50家银行中的约40家都成为了小i机器人的客户,企业和政府合作伙伴达到200家。

  “小i”的大对手

  然而,抬起头看,小i机器人的竞争对手可都是庞然大物。

  IT巨头微软在人工智能领域一直在默默地攻城略地。2014年,微软亚洲研究院发布了人工智能伴侣虚拟机器人“小冰”,之后又推出了“小娜”和“Tay”聊天机器人。

  除此之外,还有苹果的Siri、百度的“度秘”、阿里的云客服、Facebook的Messenger……

  扎克伯格此前表示,人工智能是Facebook未来十年发展战略规划的重要部分,远期规划为图像识别、疾病诊断等。目前,Facebook正在致力于其即时聊天工具Facebook Messenger的智能化应用。

  李彦宏更是在百度世界大会上亲自演示了“度秘”。“谢谢你,跟大家说个再见吧”,那个几分钟前通过语音聊天帮他定了咖啡的“度秘”,就自觉退出了手机屏幕。

  从全球来看,虚拟机器人尚处于起步阶段。“不管是微软的‘小冰’,还是Facebook的Messenger,都还处于聊天机器人或者是虚拟个人助理阶段,也都在探索商业化应用和盈利模式。”有业内专家表示。在商业化应用方面,谷歌已将其全新的语音助手Google Assistant用于谷歌的家庭智能终端Google Home中,通过语音,人们可与其完成人机交互。京东于2014年推出了智能客服机器人“JIMI”,阿里则在2015年推出了人工智能购物助理(虚拟机器人)“小蜜”。

  朱频频表示,当巨头们还痴迷于“虚拟个人助理”业务时,智臻智能已将其虚拟机器人从虚拟个人助理推进到虚拟客户助理(VCA),成功进行了虚拟机器人的商业化和商业模式构建,抢占了市场先机。

  站上风口

  从聊天机器人到虚拟客户助理,小i机器人的市场空间又有多大?

  “人工智能技术和虚拟机器人将给客服行业带来革命性的改变。”朱频频说:“举个例子,建设银行给我们的数据是,采用我们的VCA,每天完成200万通交互,节省了6000个人工座席,而每个座席的年度人工成本就是十几万;我们的智能机器人每个月为交通银行节省费用1400万美元。”鉴于潜在市场规模之巨大,朱频频乐观预计,公司的营收在未来三到五年将出现跳跃式增长。

  值得一提的是,在今年国际顶级的IJCAI大会上,小i机器人成为首家受邀上台演讲的中国公司,并获邀出席IJCAI大会压轴的“工业日”环节中的AI商业座谈会。

  iiMedia Research的报告显示,中国整个客服市场规模逾千亿元,但如此庞大的市场仍以传统的PC客服和电话客服为主;随着人工成本支出增加等因素,客服市场迫切需要更好的技术和解决方案。

  “小i机器人是全球VCA领域的领先者。”知名研究机构Gartner作出如是评价,并将其与IBM的“Watson”同列为全球最领先的智能虚拟机器人。朱频频说,小i机器人在知识库的积累、语音语义理解方面具有核心的知识产权和领先性,“目前,小i机器人可加载不同的知识库和语义库,进行行业智能机器人的生成,并支持APP、QQ、微信等所有渠道,能够通过不同的交互技术实现不同场景的交互。”

  “下一步,小i机器人要做的是继续保持领先性,延展核心能力。”朱频频介绍,小i机器人构建了“软件-硬件-云”的发展战略,积极进行整个产业链的布局,公司提供开放的ibotsOS系统,并在近期发布了“中国最强大脑云智能平台2.0”。

  让业界兴奋的是,随着大数据、云计算和集成电路技术的发展,人工智能时代已经来临。微软认为,人工智能才是未来互联网/移动互联网的正确打开方式,并认为“聊天式界面”将会取代手机APP。

  从这个角度看,小i机器人的确站在了风口。东北证券研报指出,人工智能商业落地开始全面爆发,小i机器人有广阔的市场空间。小i机器人是行业领先的智能虚拟机器人技术提供商和平台运营商,其领先的语音语义技术、知识推理技术、知识库,可为多个行业提供智能解决方案。未来,公司可在行业服务应用的基础上,向社区服务、健康、法律顾问等领域延伸、拓展。

  (参加本次调研的记者包括:赵嘉国、郑培源、祁豆豆、李兴彩。本文主笔李兴彩,编辑吴正懿)

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